Andrea Johnston Headshot
Andrea Johnston
Assistant Deputy Minister - Innovation Canada
Part of the Spotlight on the Future of High-Tech Manufacturing

Collaboration to Strengthen Canada’s Advanced Manufacturing Sector

Le texte français suit ci-dessous.


  1. Collaborations and partnerships are key to elevating Canadian manufacturing SMEs and increasing innovation.
  2. The manufacturing sector needs to work on retooling and reskilling existing workers as well as attracting global talent.
  3. Canada’s advanced manufacturing sector should seize the opportunities provided by the pursuit of a net-zero economy.


Collaborations are needed across the board to help the Canadian advanced manufacturing sector capitalize on key opportunities. Partnerships between businesses will result in strong innovations and partnerships between academia and industry will lead to the development of better talent.

What does Innovation Canada do to support the development of the advanced manufacturing sector?

Innovation Canada was created in 2017. We see ourselves like a startup, created in response to the fact that Canada has an underinvestment in business innovation. We are strong in higher education, universities and colleges and performing research and development (R&D). We also have a strong venture capital ecosystem as well as strong local businesses. However, when compared to our peers in the Organisation for Economic Co-operation and Development (OECD), we underinvest in business innovation. Innovation R&D is extremely important for ongoing economic growth in Canada. 

Innovated Canada was created as a one-stop shop for business innovation. We have two flagship programs. The first is the Strategic Innovation Fund (SIF), which works on large-scale R&D programs. The fund works jointly with a company and invests in that company’s R&D projects.

The other flagship program is the five Superclusters in Canada. It follows a made-in-Canada model based on industrial consortiums. Rather than relying on government-to-company funding, this model facilitates the government funding of an industry-led organization, that then finds opportunities and works with many companies to drive projects. It is very interesting because this allows small and medium-sized enterprises (SMEs) to become involved with large-scale multinationals and we have not really seen these types of industrial consortiums before in Canada.

We will soon launch the Canadian Digital Adoption Program (CDAP) in January and I will be happy to talk more about that later.

What are the strengths and challenges of Canada’s manufacturing sector?

Manufacturing has been the cornerstone of the Canadian economy for decades and represents about 10% of Canada’s total GDP. The sector’s exports are worth about $350 billion each year. It is very important to Canada’s economic growth and it is also home to leading-edge innovations made to address key problems such as greening the production of goods and new methods of food production.

Because the manufacturing sector is at the core of our economic growth, it is important that we seize the opportunities of digital transformation, and that is a bit of a challenge. In Canada, companies do not always seize these opportunities as often as we would like them to. We recognize that retooling and digitizing operations are expensive and full of risk, and so Innovation Canada is looking to help reduce the risks and costs of digitizing, and the Advanced Manufacturing Supercluster is supporting that.

“25% of the manufacturing workforce will retire by 2030. The youngest cohort of manufacturing workers accounts for only about 5% of the workforce.”

Another challenge for advanced manufacturing is that 25% of the manufacturing workforce will retire by 2030. The youngest cohort of manufacturing workers accounts for only about 5% of the workforce. In order just to maintain production levels, let alone grow, the sector will require a higher degree of automation and need to attract more workers including skilled trades.

The manufacturing sector is seized with this challenge, and a lot of work has gone into creating engagement and outreach for the next generation of talent, such as those in high school, to look at the opportunities that advanced manufacturing has in Canada.

What role does NGen, Canada’s Advanced Manufacturing Supercluster, play in supporting its companies?

When the Government of Canada decided to take this approach with Superclusters and a made-in-Canada model for industrial collaborations, we focused on areas where there was already a strong cluster. In Canada, we have a strong manufacturing cluster. To maintain its competitive edge, the manufacturing sector needs to seize opportunities in Industry 4.0, AI and robotics.

Canada’s Advanced Manufacturing Supercluster (NGen) has the dedicated drive and focus to ensure that Canada becomes a world-leading advanced manufacturing producer. It has the ability to develop and deploy these solutions in Canadian manufacturing for commercialization not only in Canada but in global markets. 

“Through NGen, companies that did not know each other before can connect and build partnerships.”

Having that drive and focus is incredibly important to ensure that we learn from each other, because collaboration projects are what drive an ecosystem by facilitating partnerships. Through NGen, companies that did not know each other before can connect and build partnerships. SMEs are now part of a supply chain that they were never part of before. The development of this ecosystem, as well as technology and development projects, will enable Canada to continue to grow in advanced manufacturing. Within the decade, Canada can become known as a place to invest globally, and talent will be coming to Canada because of the incredible innovations happening.

Some examples of the projects at NGen include one where two SMEs are working with an industry giant to develop advanced manufacturing technologies to apply to the oil sands. They have scaled up a factory floor-ready system of independent multimedia 3D printers for additive manufacturing, and one of their projects has created a first-of-its-kind smart factory that facilitates the indoor growing of proteins like crickets. These are the type of projects that are happening at NGen. They are driving partnerships and so it is a pretty exciting space to be in right now.

What are the priorities for talent reskilling and attraction for the manufacturing sector?

There has been a huge interest in skills in the sector. While we fund innovations, the skills component is also equally important. We can work with companies to help them upskill their internal workforce. We are also looking at global talent streams, working with federal partners to bring talent from across the world and streamline that process, knowing that we do have talent gaps in Canada. 

We work with colleges and universities to ensure they are putting out the right skilled trades programs and developing innovations. We also work with companies to help them continue developing the upskilling of programs and also keep an eye out for where the next wave of talent is coming from globally. The quality of our workforce is a key determinant for companies in deciding to expand their operations in Canada. Talent is crucial to helping companies advance in the digital transformation that is required for businesses to stay competitive. So while we set aside a lot of money for R&D programs, the skills component is equally important.

“Stronger collaboration between business and academia can ensure market signals are informing the development of programs at universities and colleges.”

Stronger collaboration between business and academia can ensure market signals are informing the development of programs at universities and colleges. That involves a two-way discussion and there are organizations like the Business + Higher Education Roundtable (BHER) that continue to bring universities and businesses together. 

The more that we can have those kinds of exchanges, the better Canada will be. By default, superclusters force important discussions to happen within the ecosystem. The more that we get market perspectives back into universities and colleges, the better Canada will be.

What are the forces and trends that will shape the manufacturing sector’s future?

Disruption is constant and so there are many trends that are facing the advanced manufacturing sector, whether it be in terms of supply chains or cybersecurity risks. The one trend that every sector faces is the environmental crisis and the urgency to move to a net-zero circular economy. Advanced manufacturing is well situated to take advantage of the opportunities in the net-zero economy and drive important solutions, particularly in the way that products are designed, produced, sold, used and disposed of.

“Solutions that are driving sustainability are increasingly becoming the norm in the marketplace.”

This is exactly the space that Canada’s advanced manufacturing sector needs to be in and we have some great capabilities in terms of engineering to reduce costs and waste. Everything is now going through the lens of environmental, social, and governance (ESG) considerations in terms of sourcing sustainable materials. There is also a growing need to have smart technologies to create factories of the future, solutions that are driving sustainability are increasingly becoming the norm in the marketplace.Canada’s advanced manufacturing sector can make a meaningful change in our move to net-zero and can play a fundamental role in the circular economy.

Version française

La collaboration pour renforcer le secteur canadien de la fabrication de pointe

Points clés

  1. Les collaborations et les partenariats sont essentiels pour élever les PME manufacturières canadiennes et accroître l’innovation.
  2. Le secteur manufacturier doit travailler à reformer et à la requalification des travailleurs existants, ainsi qu’à attirer des talents mondiaux.
  3. Le secteur canadien de la fabrication de pointe devrait saisir les occasions offertes par la poursuite d’une économie nette zéro.

Appel à l’action

Des collaborations sont nécessaires à tous les niveaux pour aider le secteur canadien de la fabrication de pointe à tirer parti des opportunités clés. Les partenariats entre les entreprises se traduiront par de fortes innovations et les partenariats entre les universités et l’industrie conduiront au développement de meilleurs talents.

Que fait Innovation Canada pour soutenir le développement du secteur de la fabrication de pointe?

Innovation Canada a été créé en 2017. Nous nous voyons comme une startup, créée en réponse au fait que le Canada a un sous-investissement dans l’innovation des entreprises. Nous sommes forts dans l’enseignement supérieur, les universités et les collèges et dans la recherche et le développement (R&D). Nous avons également un solide écosystème de capital de risque ainsi que de solides entreprises locales. Cependant, par rapport à nos pairs de l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE), nous sous-investissons dans l’innovation des entreprises. La R&D en innovation est extrêmement importante pour la croissance économique continue au Canada.

Innovation Canada a été créé en tant que guichet unique pour l’innovation commerciale. Nous avons deux programmes phares. Le premier est le Fonds Stratégique d’Innovation, qui travaille sur des programmes de R&D à grande échelle. Le fonds travaille conjointement avec une entreprise et investit dans les projets de R&D de cette entreprise.

L’autre programme phare est celui des cinq supergrappes au Canada. Il suit un modèle canadien basé sur des consortiums industriels. Plutôt que de dépendre du financement du gouvernement à l’entreprise, ce modèle facilite le financement gouvernemental d’une organisation dirigée par l’industrie, qui trouve ensuite des opportunités et travaille avec de nombreuses entreprises pour mener des projets. C’est très intéressant parce que cela permet aux petites et moyennes entreprises (PME) de s’impliquer avec des multinationales de grande envergure et on n’a pas vraiment vu ce genre de consortiums industriels auparavant au Canada.

Nous lancerons aussi bientôt le Programme canadien d’adoption du numérique (PCAD) en janvier 2022.

Quels sont les points forts et les défis du secteur manufacturier canadien?

La fabrication est la pierre angulaire de l’économie canadienne depuis des décennies et représente environ 10 % du PIB total du Canada. Les exportations du secteur valent environ $350 milliards chaque année. Il est très important pour la croissance économique du Canada et il abrite également des innovations de pointe conçues pour résoudre des problèmes clés tels que l’écologisation de la production de biens et de nouvelles méthodes de production alimentaire.

“Innovation Canada cherche à aider à réduire les risques et les coûts de la numérisation, et la Supergrappe de la fabrication de pointe soutient cela.”

Parce que le secteur manufacturier est au cœur de notre croissance économique, il est important que nous saisissions les opportunités de la transformation numérique, et c’est un peu un défi. Au Canada, les entreprises ne saisissent pas toujours ces opportunités aussi souvent que nous le souhaiterions. Nous reconnaissons que les opérations de réoutillage et de numérisation sont coûteuses et pleines de risques, c’est pourquoi Innovation Canada cherche à aider à réduire les risques et les coûts de la numérisation, et la Supergrappe de la fabrication de pointe soutient cela.

Un autre défi pour la fabrication de pointe est que 25% de la main-d’œuvre manufacturière prendra sa retraite d’ici 2030. La plus jeune cohorte de travailleurs de la fabrication ne représente qu’environ 5% de la main-d’œuvre. Afin de maintenir les niveaux de production, et encore moins de croître, le secteur nécessitera un degré d’automatisation plus élevé et devra attirer plus de travailleurs, y compris des métiers spécialisés.

Le secteur manufacturier est saisi de ce défi, et beaucoup de travail a été fait pour susciter l’engagement et la sensibilisation de la prochaine génération de talents, comme ceux du secondaire, afin d’examiner les possibilités qu’offre la fabrication de pointe au Canada.

Quel rôle joue NGen, la supergrappe de fabrication de pointe du Canada, dans le soutien de ses entreprises?

Lorsque le gouvernement du Canada a décidé d’adopter cette approche avec les supergrappes et un modèle canadien de collaborations industrielles, nous nous sommes concentrés sur les domaines où il y avait déjà une forte grappe. Au Canada, nous avons une forte grappe manufacturière. Pour conserver son avantage concurrentiel, le secteur manufacturier doit saisir les opportunités dans l’Industrie 4.0, l’IA et la robotique.

La Supergrappe de la fabrication de pointe (NGen) du Canada a le dynamisme et la concentration nécessaires pour faire en sorte que le Canada devienne un chef de file mondial dans le domaine de la fabrication de pointe. Il a la capacité de développer et de déployer ces solutions dans la fabrication canadienne pour la commercialisation non seulement au Canada mais sur les marchés mondiaux.

“Au cours de la décennie, le Canada peut devenir connu comme un endroit où investir à l’échelle mondiale, et des talents viendront au Canada en raison des innovations incroyables qui se produisent ici.”

Il est extrêmement important d’avoir cette motivation et cette concentration pour nous assurer que nous apprenons les uns des autres, car les projets de collaboration sont le moteur d’un écosystème en facilitant les partenariats. Grâce à NGen, des entreprises qui ne se connaissaient pas auparavant peuvent se connecter et former des partenariats. Les PME font désormais partie d’une chaîne d’approvisionnement dont elles n’ont jamais fait partie auparavant. Le développement de cet écosystème, ainsi que des projets de technologie et de développement, permettront au Canada de poursuivre sa croissance dans le domaine de la fabrication de pointe. Au cours de la décennie, le Canada peut devenir connu comme un endroit où investir à l’échelle mondiale, et des talents viendront au Canada en raison des innovations incroyables qui se produisent ici.

Quelques exemples de projets de NGen incluent une initiative où deux PME travaillent avec un géant de l’industrie pour développer des technologies de fabrication de pointe à appliquer aux sables bitumineux. Ils ont développé un système prêt à l’emploi d’imprimantes 3D multimédia indépendantes pour la fabrication additive. Un autre de leurs projets a créé une usine intelligente unique en son genre qui facilite la culture à l’intérieur de protéines comme les grillons. C’est le type de projets qui se déroulent à NGen. Ils sont à l’origine de partenariats et c’est donc un espace assez excitant en ce moment.

Quelles sont les priorités pour la formation continue et l’attraction des talents pour le secteur manufacturier ?

Il y a eu un grand intérêt pour les compétences dans le secteur. Si nous finançons des innovations, la composante compétences est également tout aussi importante. Nous pouvons travailler avec les entreprises pour les aider à améliorer les compétences de leur main-d’œuvre interne. Nous examinons également les flux de talents mondiaux, en travaillant avec des partenaires fédéraux pour attirer des talents du monde entier et rationaliser ce processus, sachant que nous avons des pénuries de talents au Canada.

Nous travaillons avec les collèges et les universités pour nous assurer qu’ils proposent les bons programmes de métiers spécialisés et développent des innovations. Nous travaillons également avec les entreprises pour les aider à continuer de développer les programmes de perfectionnement et à garder un œil sur la provenance de la prochaine vague de talents dans le monde. La qualité de notre main-d’œuvre est un facteur déterminant pour les entreprises qui décident d’étendre leurs activités au Canada. Le talent est essentiel pour aider les entreprises à progresser dans la transformation numérique qui est nécessaire pour que les entreprises restent compétitives. Ainsi, bien que nous consacrions beaucoup d’argent aux programmes de R&D, la composante compétences est tout aussi importante.

“Une collaboration plus étroite entre les entreprises et le milieu universitaire peut garantir que les signaux du marché informent le développement des programmes dans les universités et les collèges.”

Une collaboration plus étroite entre les entreprises et le milieu universitaire peut garantir que les signaux du marché informent le développement des programmes dans les universités et les collèges. Cela implique une discussion à double sens et il existe des organisations comme La Table ronde des affaires + de l’enseignement supérieur (TRAES) qui continuent de rassembler les universités et les entreprises.

Plus nous pourrons avoir ce genre d’échanges, meilleur sera le Canada. Par défaut, les supergrappes forcent des discussions importantes au sein de l’écosystème. Plus nous récupérons des perspectives de marché dans les universités et les collèges, meilleur sera le Canada.

Quelles sont les forces et les tendances qui façonneront l’avenir du secteur manufacturier?

Les perturbations sont constantes et le secteur de la fabrication de pointe est donc confronté à de nombreuses tendances, que ce soit en termes de chaînes d’approvisionnement ou de risques de cybersécurité. La seule tendance à laquelle chaque secteur est confronté est la crise environnementale et l’urgence de passer à une économie circulaire nette zéro. La fabrication de pointe est bien placée pour tirer parti des opportunités de l’économie nette zéro et apporter des solutions importantes, en particulier dans la manière dont les produits sont conçus, fabriqués, vendus, utilisés et éliminés.

C’est exactement l’espace dans lequel le secteur de la fabrication de pointe du Canada doit se trouver et nous avons de grandes capacités en termes d’ingénierie pour réduire les coûts et les déchets. Tout passe désormais par le prisme des considérations environnementales, sociales et de gouvernance (ESG) en termes d’approvisionnement en matériaux durables. Il existe également un besoin croissant de technologies intelligentes pour créer les usines du futur, les solutions qui favorisent la durabilité deviennent de plus en plus la norme sur le marché.

Le secteur de la fabrication de pointe du Canada peut apporter un changement significatif dans notre transition vers le net zéro et peut jouer un rôle fondamental dans l’économie circulaire.

Related Spotlight Interviews Hamid Alemohammad Headshot Spotlight Interview Investing in People to Drive Tech Adoption in Manufacturing Hamid Alemohammad Chief Operating Officer - AOMS Technologies
Ivette Vera-Perez Headshot Spotlight Interview Talent for Canada’s Advanced Manufacturing Sector Ivette Vera-Perez National Team Lead, Account Management - Mitacs
Dr. Victor Yang Headshot Spotlight Interview High-Tech Manufacturing in the Canadian Health Sector Victor Yang Chief Scientific Officer - 7D Surgical
Andrea Johnston Headshot
Andrea Johnston
Assistant Deputy Minister - Innovation Canada

Bio: Andrea Johnston is the Assistant Deputy Minister of Innovation Canada. Previously, she also served as Director-General of the Economic Strategy Tables and Skills Branch at Innovation, Science and Economic Development (ISED). She was also the Director-General of Agriculture and AgriFood Canada as well as the organization’s Corporate Secretary. 

Organization Profile: Innovation Canada is an organization within ISED that leads the federal government’s collaborative platform to help Canada’s innovators and entrepreneurs find and access government programs and services. Through their flagship programs and services, the organization provides funding, expert advice and drives new collaborations.